HISTORIAS DE GOLF INCREÍBLES

Las historias de golf increíbles que son reales y parecen de película son muchas. Si hay un deporte que ofrece vidas épicas, donde un adolescente que trabaja de caddy puede llegar a ser un deportista reconocido a nivel mundial, es el golf.

Esta no es una de esas historias de deporte, sino la de un desconocido que comenzó a hacerse un nombre en el golf estadounidense en los años 30. Tanto que en los clubs de golf de las estrellas de Hollywood tenía una gran presencia.

El Misterioso Montague

El hombre que se hacía llamar John Montague pareció aparecer de la nada, simplemente apareciendo en el primer tee de los campos de golf públicos de Hollywood, California, a principios de la década de 1930. Era un personaje rechoncho y poderoso.

El jugador estaba bien entrado en sus 20 años y tenía una disposición agradable, buena apariencia. Una de las cosas más curiosas de él era su conjunto de palos de gran tamaño. tenía un driver que casi el doble de lo normal, un palo monstruoso. con una cabeza enorme que envió pelotas de golf a más de 300 metros.

Sabía como aprovechar el peso del palo, y en Los Ángeles se decía que se veía muchas veces a Montague a las dos de la mañana en Wilshire Boulevard. La calle hacía una especie de dogleg donde la ciudad de Beverly Hills se convierte en la ciudad de Los Ángeles. Y allí practicaba.

El personaje tenía un toque de irrealidad, un misterio en él desde el principio. No fue una de esas víctimas de las primeras etapas de lo que se convertiría en la Gran Depresión, vagando por la ciudad golpeada y arruinada, siguiendo un sueño de última oportunidad de palmeras y prosperidad. No era parte de la corriente perpetua de bailarines de claqué, vaqueros y cantantes de salón que esperaban encontrar el estrellato del celuloide en los lotes de atrás de los estudios de cine. El era golfista. Quería jugar al golf.

Montague nunca dijo de donde provenía o qué hacía para ganarse la vida. Lo que anhelaba era jugar al golf. De donde vino el?

Un golfista con muchos trucos

Lejos de ser indigente, vestía bien, manejaba autos veloces y en pocos meses estaba batiendo récords de distancia en los campos de golf. Nadie había visto a un hombre jugar de esa forma, y cómo hacía juego. Sus golpes largos le permitieron realizar tiros de aproximación fáciles, que conseguían putts para birdie, que consiguió con más frecuencia de las que falló. Podía hacer voleas con la bola alrededor de árboles o edificios, pisar una bola en la arena, enterrarla y luego lanzarla al lugar deseado. Era una maravilla verle jugar al golf.

Pronto circularon rumores sobre cómo había apuntado a una hilera de pájaros en un cable telefónico a 185 metros desde un tee en Fox Hills Country Club, escogió un pájaro en la hilera, soltó sus tres palos y golpeó la bola consiguiendo matar al pájaro.

Las historias de golf increíbles y las puntuaciones récord se acumularon rápidamente. Este John Montague no solo jugaba un golf genial y fácil, sino que parecía capaz de beber, comer más y luchar contra todo el mundo. Sus apetitos y habilidades parecían casi sobrehumanos. Rutinariamente mostró su fuerza. ¿Necesitas cambiar un neumático? No fue necesario ningún gato. Montague simplemente podía sostener el extremo correcto del coche en alto mientras alguien más colocaba la rueda de repuesto.

En una ciudad de personajes interesantes, consiguió en muy poco tiempo situarse en lo mas alto de la popularidad. Se convirtió en alguien a quien conocer.

El Lakeside Golf Club.

Lakeside Golf Club parecía haber sido creado por una imaginación llena de palomitas de maíz. A poca distancia de por lo menos de tres estudios de cine, tan cerca de Universal que limitaba con el zoológico de la compañía.

Los golfistas podían escuchar a los leones, tigres y elefantes que se mantenían en las instalaciones para las películas de la jungla, el club estaba lleno de rostros famosos. Oliver Hardy, Johnny Weissmuller y Douglas Fairbanks eran miembros. Howard Hughes fue miembro. Charles Coburn. Adolph Menjou. Humphrey Bogart. Randolph Scott. Don Ameche. Guy Kibbee.

W. C. Fields y Bing Crosby eran miembros. Mack Sennett también lo era. Lakeside era el refugio del cine, un patio de recreo, una recompensa por la riqueza y la fama.

John Montague se insertó muy bien en la imagen en 1933. En poco tiempo, se convirtió en el campeón del club. Hizo tiros que nadie había visto nunca, llegó a los greens de formas que rara vez, o nunca, se habían producido.

Apostador consumado

Montague apostaba a cualquier cosa. Apostó a que podría llevar una pelota de golf a unos 1,20 kilómetros en cinco tiros. Otra de sus apuestas era que podría apilar y enterrar tres bolas en una trampa de arena y sacar solo la del medio del problema.

Sus hazañas de fuerza fueron igualmente notables. Entraba en el bar, veía a Oliver Hardy, agarraba al comediante de 140 kilos de peso por la camisa con una mano y lo subía a la barra. En la casa club, luchó contra George Bancroft, un actor de personajes de cierto renombre, un tipo grande que se especializaba en interpretar a villanos. Metió a George Bancroft en un casillero. Sacó a una mujer que se estaba ahogando del lago Henshaw Dam, cerca de San Diego. No parecía haber nada que lo detuviera.

Dentro de las historias de golf increíbles más importantes está el partido a un hoyo que Montague organizó con Bing Crosby. Crosby, que ya era el cantante más famoso del país, era un gran apasionado del golf. A veces jugaba 36 hoyos en un día. Siempre buscaba un partido más, una ronda más antes del atardecer. Jugaba contra todos, jugó contra los caddies de Lakeside, jugó contra los miembros, y por supuesto jugó jugó contra Montague.

Al final de un encuentro que por supuesto Montague había ganado y compartiendo bebidas en el bar, Crosby lamentó su suerte. Un mal rebote aquí, un mal disparo allí había arruinado su juego. Montague no estuvo de acuerdo. Dijo que un giro de suerte no habría cambiado el resultado del partido. Para demostrarlo, apostó a que podría vencer a Crosby sin siquiera usar palos de golf. Dijo que podía golpear la peloa con un bate de béisbol, una pala y un rastrillo. Crosby aceptó la oferta.

Un bate de béisbol, una pala y un rastrillo

Montague fue a su auto, y tal vez Crosby debería haber sospechado algo si su oponente tenía un bate de béisbol, una pala y un rastrillo en el auto. Regresó con los implementos. Luego procedió a golpear una pelota de golf 250 metros. Cuando está cayó en un bunker la sacó con la pala y la dejó a dos metros y medio del hoyo. Por último se puso a cuatro patas para hacer el putt de un birdie usando el mango del rastrillo. Esto superó el par 4 de Crosby, que se ejecutó con un drive normal, un chip y dos putts, todos con palos estándar.

«Eso fue suficiente para mí», dijo el cantante. «Regresé a la casa club para un poco más de convivencia».

La historia de Crosby del hoyo con un bate de beisbol se convirtió en leyenda local. La historia fue contada una y otra vez en Hollywood, exagerada a menudo, el partido se extendió a 18 hoyos en algunas cuentas, los tiros se hicieron más largos y más difíciles. El monto de la apuesta (los dos participantes siempre afirmaron que eran cinco dólares) se convirtió en miles. Montague era ahora para siempre «el hombre que venció a Bing Crosby el el golf con un bate de béisbol, una pala y un rastrillo».

Las historias de golf increíbles crecieron tanto que George Von Elm, el campeón amateur de Estados Unidos en 1926, lo llamó «el mejor golfista que he visto».

Un personaje reservado

Lo extraño de todo esto fue que el hombre en cuestión hizo poco para alentarlo. Era tímido, casi reservado. En una ciudad donde la fama era un objetivo profesional, no quería formar parte de ella.

Se negó a participar en torneos que no fueran campeonatos de clubes. Rechazó todas las ofertas para convertirse en profesional, para jugar contra nombres famosos como Bobby Jones o Walter Hagen. No jugó por campeonatos, solo por «otras razones»: por diversión.

Incluso con el más cercano de sus nuevos amigos, (vivió en la casa de Oliver Hardy por un tiempo), compartió poco de su propia historia. Nadie sabía de dónde era, qué fuerzas lo habían llevado a Hollywood. Nadie sabía dónde ganaba su dinero o cómo se mantenía. (Todavía se desconoce). Era un misterio y aparentemente quería seguir así. Si alguien le tomaba una foto, pedía la película. Pagaría por la película y luego la destruiría.

El papel de leyenda local le sentaba bien. Él podría haber vivido así para siempre, y lo habría hecho. No fotos. Sin publicidad, puras historias de golf increíbles. Excepto que estaba en Hollywood. y que era miembro del Lakeside Golf Club.

Grantland Rice era miembro del Lakeside Golf Club.

Rice puede ser otra de las historias de golf increíbles. No era solo el periodista deportivo más famoso del país, sino que él solo era una empresa de comunicaciones deportivas impresionante.

Según una estimación, probablemente había ganado más dinero en los locos años veinte que cualquier figura del deporte, excepto Jack Dempsey. Su columna de deportes e historias de golf fue impresa en más de 100 periódicos, leída por más de diez millones de personas. Escribió libros, artículos de fondo, guiones para cortometrajes, tuvo su propio programa de radio, editó una revista llamada American Golfer.

Tenía su base en Nueva York, ahora en el periódico Sun, pero pasaba dos meses de cada año en Los Ángeles. El tiempo lento en los deportes se extendía desde el final de la temporada de fútbol americano hasta el comienzo del entrenamiento primaveral del béisbol, por lo que cada diciembre, Rice y su esposa se dirigían hacia el oeste. Visitarían a su única hija, Floncy, una actriz que vivía en Hollywood, y Rice cubriría el Rose Bowl.

También jugaría golf bajo el sol de invierno. Amaba el golf. Era un golfista amateur que en un momento, había jugado en foursomes con la mayoría de los grandes. Era amigo y gran admirador de Bobby Jones, el ganador del Grand Slam de golf en 1930. Rice no solo cubrió grandes torneos, también escribió columnas sobre técnica, sobre la importancia del brazo izquierdo o un buen agarre en el swing del golfista.

El encuentro con Montague

Su hija Floncy se había unido a Lakeside cuando se mudó a la ciudad, así que Rice la siguió. Jugó rondas con la mayoría de las caras famosas del club. Era inevitable que jugara con John Montague.

El compañero habitual de Rice en Lakeside era Guy Kibbee, el comediante, y una tarde viajaron al Riviera Country Club en Los Ángeles para formar parte de un sexto grupo con el actor Frank Craven, el entrenador de fútbol de Northwestern Dick Hanley, Oliver Hardy y, sí, Montague. Rice había escuchado las historias de golf increíbles sobre las increíbles hazañas, sobre los pájaros muertos y el bate de béisbol, la pala y el rastrillo, pero dijo que creía «sólo alrededor del 20 por ciento de ellos».

En cuatro horas, les creyó a todos. Los disparos de Montague fueron los más largos que Rice había visto. En las tarjetas los putts eran casi perfectos. Al pisar el tee 18, Montague solo necesitó un par para lograr 61, lo que establecería el récord del campo Riviera. Luego hizo la cosa más extraña. A propósito, golpeó una pelota en lo profundo del bosque, le dijo al caddie que la recogiera y se retiró por el día.

¿Por qué hiciste eso? Preguntó Rice. Habrías tenido el récord.

No quiero la notoriedad, explicó el golfista.

El cronista deportivo nunca había visto nada parecido. Dejó el curso asombrado. Pensó, por loco que pareciera, que había jugado una ronda con el mejor golfista del mundo. ¿Podría ser eso? ¿Podría ser el mejor golfista del mundo alguien que nunca había jugado en un torneo, alguien desconocido para el público deportivo, alguien desconocido incluso para Grantland Rice? Tenía que volver a jugar con este tipo. Y otra vez. Lo hizo otra vez. Lo enfrentó de nuevo. Y el sentimiento no lo dejaría.

¡John Montague era el mejor golfista del mundo! Rice se sentó en su opinión todo el tiempo que pudo, luego hizo lo único que pudo hacer. Era un periodista deportivo. Empezó a escribir.

«He jugado varias rondas con John Montague en California y lo tomaré como una apuesta pareja contra cualquier golfista que puedas nombrar, en un campo de campeonato», escribió Rice en su columna del 18 de enero de 1935, escribiendo mal el nombre de Montague. «En primer lugar, tiene alrededor de 30 años. Mide 5 pies, 10 pulgadas de altura y pesa 205 libras. Su poder físico es asombroso; una fuerza que se combina con agilidad y soltura muscular. Está construido como el luchador Jim Londos y es casi igual de fuerte.

«Jugué con él en Lakeside, Riviera y otros campos duros alrededor de Los Ángeles y manejó la mayoría de los hoyos largos de par 4, de 430 a 450 yardas, con un drive y un niblick [hierro 9] sobre calles blandas. tiene el apretón de la fatalidad en sus manos, que son como acero activo, y tiene la capacidad de concentrarse con una mente aguda y alerta.

«Sería un asesinato en un campeonato de aficionados, aquí o en Gran Bretaña, y una clara amenaza en cualquier abierto».

La puerta al mundo exterior se había abierto silenciosamente. No hubo mucha prisa con John Montague, pero su nombre y sus historias de golf increíbles estaban ahora en el registro público. Le guste o no, el proceso de borrar su anonimato había comenzado. Rice volvió a escribir sobre él antes de que terminara el año, afirmando que el campeón amateur estadounidense de 1936, quienquiera que fuera, no sería el mejor aficionado del país porque John Montague no estaba inscrito.

Westbrook Pegler, un amigo de Rice, agregó una segunda voz más dramática. Llevó la maravillosa historia del partido con Crosby a la página impresa en septiembre de 1936. Ex periodista deportivo, ahora columnista sindicado con una voz descarada y conservadora, Pegler estaba cautivado por el misterio más que por el golf.

«Lashistorias de golf increíbles están llenas de un poderoso hombre de deporte que parece combinar la fabulosa destreza de Paul Bunyan, John Henry y Popeye el marinero además de unas notables habilidades sociales. El nombre del hombre es Johnny Montague y su campo de operaciones es Hollywood, pero parece poco probable que conozcan a nuestro hombre porque evita la publicidad y no permitirá que nadie le tome una foto si puede evitarlo «.

La revista Time comenzó a investigar

¿Quién era este chico? ¿Era tan bueno como decían estos dos escritores famosos? ¿De donde vino el? ¿Qué hacía para ganarse la vida? La revista Time estaba entre los que querían saber de las historias de golf increíbles.

El semanario de 13 años envió no solo a un reportero, sino también a un fotógrafo a la costa oeste para traer de vuelta la historia. El fotógrafo se escondió detrás de un árbol con un teleobjetivo y capturó un par de imágenes borrosas. El reportero, rechazado por su tema, recopiló los hechos o rumores que pudo.

Montague «vive en Beverly Hills con el comediante Oliver Hardy …, a quien puede alzar con una mano», informó Time el 25 de enero de 1937. «Cuando no está en la residencia con Hardy, está ‘en algún lugar del desierto’, donde se supone que es dueño de una mina de plata o de oro. Tiene dos Lincoln Zephyrs y un Ford sobrealimentado, especialmente diseñado para la velocidad.

John Montague jugando golf en el Club de Golf Lakeside.

Mide alrededor de 1,80 metros y pesa unos 105 kilos. Está construido como un luchador, con tremendas manos, hombros de bulldog y bíceps la mitad de grandes que los de Jack Dempsey. Su rostro es hermoso, disposición afable. Puede consumir cantidades anormales de whisky. Con frecuencia se queda despierto toda la noche y recientemente lo hizo cinco noches seguidas. Es naturalmente suave -habla y no le gusta escuchar a los hombres maldecir en presencia de las damas «.

A Time le gustaba adjuntar un descriptor de identificación a los apellidos: «Aviator Lindbergh», «Automaker Chrysler», «Cinemactor Gable». Para Montague, fue «Mysterious Montague». El nombre se quedó. Todo el mundo parecía estar hablando del misterioso Montague.

Hubo informes de más hazañas y de muchas historias de golf increíbles. También de que las hazañas anteriores habían sido muy exageradas. Hubo una invitación para jugar en el British Open. Había rumores de un partido de 50.000 dólares contra Bobby Jones, quien saldría de su retiro por ello.

El primer pensamiento loco de Grantland Rice de que el mejor golfista del mundo podría ser alguien que el público nunca había visto, alguien que nunca había participado en un torneo, ahora practicaba el deporte. Un editorial de la edición de junio de 1937 de American Golfer básicamente desafió a John Montague a jugar públicamente o callar. El titular era «Una apelación al Sr. Montague».

«Hoy, el misterio que lo rodea ha alcanzado proporciones tales que se convierte en una amenaza para la reputación de quienes se dedican al golf», afirmó la revista. «Le pedimos al Sr. Montague que le dé a los golfistas de este país, un gran porcentaje de los cuales representamos, una oportunidad justa para juzgar los verdaderos méritos de su juego. Tal juicio solo puede hacerse por su aparición en la competencia».

El 9 de julio de 1937, la verdad salió a la luz.

El inspector de la policía del estado de Nueva York, John Cosart, con sede en Oneida, había leído las historias de golf increíbles sobre este maravilloso atleta en la costa oeste con creciente interés. Poco a poco se había convencido de que John Montague, misterioso golfista, era en realidad LaVerne Moore de Syracuse.

Este era un ex lanzador de ligas menores, reputado corredor de apuestas deportivas y gran golfista buscado por un robo a mano armada en los Adirondacks casi siete años antes.

Montague fue arrestado en su casa. Admitió de buena gana que era LaVerne Moore. El periódico Los Angeles Times informó que cuando fue fichado, «estaba elegantemente vestido con un abrigo deportivo marrón, pantalones blancos a rayas, zapatos marrones de dos tonos, un sombrero de estilo marrón y accesorios para combinar». Tenía 43 dólares y cambio en los bolsillos.

Los amigos de Montague en Hollywood, especialmente Crosby y Hardy, lo apoyaron con abogados de renombre, Jerry Giesler en Hollywood, luego James M. Noonan en Nueva York. Noonan había defendido al mafioso Arthur Flegenheimer, más conocido como Dutch Schultz. A quien le consiguió una absolución de los cargos de evasión del impuesto sobre la renta. Montague luchó contra la extradición de California durante un tiempo, vio que no iba a ganar y luego se rindió a las autoridades de Nueva York.

Su juicio se llevó a cabo en octubre de 1937, en la pequeña ciudad de Elizabethtown en los Adirondacks . Los periódicos de la ciudad de Nueva York enviaron a sus mejores reporteros y columnistas, y la acción tuvo un lugar destacado en las portadas.

El New York Mirror lo llamó «el primer gran juicio en una página deportiva desde el escándalo de los Black Sox» de la Serie Mundial de 1919. Montague fue acusado de ser el cuarto hombre en un robo en la era de la Prohibición de un restaurante y bar clandestino que recaudó unos 700 dólares. Uno de los complice había muerto en una persecución a alta velocidad después del evento. Los otros dos no solo habían sido arrestados, sino que ya habían sido juzgados, condenados y encarcelados.

Después de una gran teatralidad en la sala del tribunal, uno de los ladrones afirmó que Montague era parte del grupo, el otro alegó que no. La madre de Montague afirmó que estaba dormido, en la cama en casa, la noche del robo.

El juicio terminó con la absolución. El juez del caso, Harry Owen, estaba tan molesto que les dijo a los miembros del jurado que su veredicto «no estaba de acuerdo con el que creo que deberían haber votado», pero el acusado fue sacado de la sala del tribunal sobre los hombros de sus partidarios. En general, se pensaba que su celebridad influyó en la decisión.

La estrella en decadencia

Liberado, capaz de hablar y tomarse una foto, ahora prometió trabajar en su deporte y rehacer su reputación. Por desgracia, ahora tenía 34 años. Había añadido mucho peso y no había jugado mucho golf en los dos años anteriores.

Un mes después del juicio, jugó una ronda de exhibición memorable de golf con Babe Ruth y Babe Didrikson y la amateur Sylvia Annenberg en el Fresh Meadow Country Club en Flushing, en Long Island, un evento de caridad que atrajo a una multitud tan grande y estridente que hizo que se cancelará después de nueve hoyos. Otro evento único para las historias de golf increíbles.

Pero ese fue el punto culminante de su carrera pública. Nunca participó en la gira profesional. Se clasificó para el Abierto de Estados Unidos en 1940, pero lanzó 80 en el primer día, 82 en el segundo y falló el corte por nueve tiros.

Jugó la mayor parte de su golf en exhibiciones, donde acertó varios tiros con truco y vivió de los últimos vapores de su fama. Cuando ellos también desaparecieron, él desapareció de la escena. El Misterioso Montague de las historias de golf increíbles murió de problemas cardíacos en una habitación de un motel residencial en Studio City, California, en 1972. Tenía 68 años.